« DOC » COUNSILMAN, LE SORCIER D’INDIANA

Par Eric LAHMY          Jeudi 5 Mars 2015

COUNSILMAN [James Edward « Doc »]. Natation. (Birmingham, Alabama, 28 décembre 1920-Bloomington, Indiana, 4 janvier 2004). États-Unis.  Entraîneur en chef de l’équipe olympique américaine de 1964 à 1976. Sous sa gestion, les nageurs US amélioreront 52 records du monde et enlèveront 48 médailles dont 21 d’or. Il décide d’apprendre à nager après avoir manqué de se noyer dans un trou d’eau, lors de vagabondages, en compagnie de son frère et de son chien, dans un parc forestier de Saint-Louis où sa mère Ottilia, jeune divorcée, s’est installée et vit chichement. Il se découvre des talents de nageur et d’athlète, court sur 440 yards en 54’’, saute 1,78m, et veut faire du plongeon, mais, cheville brisée, s’oriente vers la nage. Une lecture de la biographie du Capitaine Webb renforce sa décision. En 1938, à Paplewood, dans le Missouri, il rencontre lors d’un meeting de natation, un coach, Ernst Vornbrook, qui va avoir une grande influence sur lui. Champion des États-Unis du 200m brasse en 1942, héros de guerre, il reçoit la Distinguished Flying Cross, pour, étant pilote de bombardier, avoir posé son avion privé de train d’atterrissage dans la région de Zagreb, sauvant ainsi son équipage). Diplômé des Universités d’Illinois (mastère) et d’Iowa (doctorat), il commence sa carrière d’entraîneur non pas par la natation, mais par le football américain, le basket, le baseball et l’athlétisme ; d’abord attaché au collège de Cortland (New York), il s’installe à l’Université d’Indiana (1957-1990) où il obtient un palmarès extraordinaire : six titres NCAA consécutifs entre 1968 et 1973, vingt-trois victoires dans les « Big Ten », dont vingt à la suite, de 1961 à 1980, ainsi que 140 duels vainqueurs consécutifs en treize ans. Quarante-huit de ses élèves à Indiana représentant dix nations participent aux Jeux olympiques où ils remportent entre 1964 et 1976 46 médailles dont 26 d’or. Ses nageurs établissent 52 records mondiaux et 154 records américains. Parmi les plus distingués d’entre eux, Mark Spitz, Jim Montgomery, John Kinsella, Charlie Hickcox, Chester Jastremski, Tom Stock, George Breen, Mike Stamm, Alan Somers, Ted Stickles, Larry Schuloff, John Murphy, Gary Hall sr, Mike Troy et Franck McKinney. George Breen a donné une version intéressante de la méthode de Doc Counsilman. « Doc lançait: ‘’6 fois 400m’’. Puis il me disait : ‘’George, tu n’es pas obligé de faire ça.’’ Personne ne le prenait au mot. Doc n’était pas un dictateur. Il était un gentil dictateur. Vous veniez à l’entraînement pour prendre le plaisir qu’il dispensait. Pour apprendre quelque chose. Nous travaillions plus fort que n’importe qui, mais tout restait ouvert. »

Il est aussi un pionnier et un chercheur dans les techniques de l’entraînement. Il écrit en 1968 un livre fondamental, The Science of Swimming, qui est une bible pour des générations d’entraîneurs du monde entier, puis The Complete Book of Swimming (1977), ainsi qu’un manuel et d’innombrables articles. Le 14 septembre 1979, Counsilman devient, à 58 ans et 260 jours, le nageur le plus âgé ayant traversé la Manche. Quelques années plus tard, il est contraint par la maladie (un syndrome de Parkinson) à stopper ses activités.

Son livre The Science of Swimming sera un ouvrage de référence dans les années 1960.

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